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La grotte de Bracken, où 20 millions de chauves-souris prennent leur envol, est une véritable mine d’or.

14 septembre 2021

Austin est fière, à juste titre, de la colonie de chauves-souris, forte de 1,5 million d’individus, qui se perche sous le pont de Congress Avenue dans le centre-ville. J’ai observé le émergence nocturne du pont alors que les chauves-souris prennent leur envol plusieurs fois au fil des ans. Mais quand j’ai entendu qu’à proximité Grotte de Bracken contient 15 à 20 millions de chauves-souris, je savais que je devais le voir.

L’entrée du monde souterrain de la grotte de Bracken.

Situé à une heure au sud-ouest d’Austin, juste au nord-est de San Antonio, Grotte de Bracken abrite la plus grande colonie de chauves-souris connue au monde. Après avoir passé l’hiver au Mexique, où elles s’accouplent, les chauves-souris femelles à queue libre du Mexique (de la même espèce et du même sexe que les chauves-souris qui se trouvent sous le pont de Congress Avenue à Austin) migrent vers le nord jusqu’à la grotte de Bracken, où elles passent l’été. En juin, chaque chauve-souris enceinte donne naissance à un seul petit. (Les mâles se perchent dans des colonies de célibataires ailleurs).

Les mères sortent de la grotte chaque soir pour chasser des papillons de nuit et d’autres insectes volants par millions. Pendant qu’elles allaitent leurs petits, elles doivent consommer presque leur poids corporel en insectes chaque nuit, ce qui constitue une source inestimable de lutte antiparasitaire gratuite pour les agriculteurs dans un rayon de 60 miles. En juillet, les petits rejoignent leur mère en vol, doublant le spectacle nocturne d’une tornade de chauves-souris aux ailes chuchotantes qui s’élève de la bouche de la grotte et trace des rubans noirs dans le ciel qui s’assombrit.

Il fallait que je voie ça.

Comment observer les chauves-souris

Pour voir les chauves-sourisJ’ai appris que tu dois rejoindre Bat Conservation International. L’adhésion, qui débute actuellement à 45 $, vous donne droit à une seule observation à Bracken Cave pendant la saison d’observation des chauves-souris, de juin à septembre. Vous pouvez amener jusqu’à trois invités, mais même avec une adhésion, il n’est pas toujours facile d’obtenir une observation de chauve-souris. Dès que le calendrier en ligne s’ouvre pour chaque date, vous devez attendre devant votre ordinateur pour bondir sur une place. J’ai tout juste réussi à obtenir les trois derniers billets (je n’ai pas pu en obtenir un quatrième) pour un samedi soir de début septembre. Et puis il faut espérer que le temps coopère, idéalement chaud et sec – ce qui a été le cas !

Nous sommes arrivés en fin d’après-midi et avons été dirigés sur une route de gravier poussiéreuse pendant 3 km jusqu’à un parking. En chemin, nous avons admiré des vues du pays des collines, avec des chênes verts tentaculaires, des herbes en contre-jour et des figuiers de Barbarie, ainsi que cette scène humoristique.

Oui, c’est un squelette casqué assis derrière le volant d’une voiture rouillée, qu’un panneau annonce comme étant un Texas Deer Blind, circa 1952. Est-il mort en attendant un cerf ? Je doute qu’ils soient rares. En tout cas, ça nous a fait sourire.

Les libellules bourdonnent autour de l’entrée de la grotte avant le coucher du soleil.

Après s’être garés, nous avons été invités à visiter la grotte et à explorer les environs. Nous avons suivi notre nez jusqu’à la grotte, qui, même à une distance d’environ 30 mètres, empestait l’ammoniac. Il était trop tôt pour que les chauves-souris volent, nous avons donc parcouru le sentier, où des guides étaient présents pour nous parler des chauves-souris et de l’histoire de la grotte.

Tapis de figues de Barbarie en forme de cœur poussant parmi les rochers.

Histoire de la grotte de Bracken

Les scientifiques estiment que les chauves-souris se perchent dans la grotte de Bracken depuis 10 000 ans. Dix mille ans ! Elles ont produit beaucoup de caca, appelé guano, pendant cette période. Le guano est un bon engrais, et il peut également être utilisé pour fabriquer de la poudre à canon. Pendant la guerre de Sécession, les mineurs de guano de Bracken Cave l’ont expédié par trains entiers pour que les Confédérés aient des munitions.

Un guide nous a dit que l’exploitation du guano s’est poursuivie (en hiver, lorsque les chauves-souris sont absentes) jusqu’à une date assez récente, lorsque la Le champignon qui cause le syndrome du nez blanc a été trouvé dans la grotte.. L’exploitation du guano a ensuite cessé pour éviter de propager le champignon à d’autres colonies de chauves-souris. Étant donné que le syndrome du nez blanc affecte principalement les chauves-souris hibernantes et que les queues libres mexicaines ne sont pas hibernantes, les chauves-souris de Bracken Cave n’ont pas été décimées comme d’autres espèces. Cependant, les scientifiques continuent d’étudier les effets du champignon.

Autres animaux sauvages à Bracken Cave

Si les chauves-souris se nourrissent d’insectes volants, elles sont aussi au menu d’autres prédateurs. Les faucons, les hiboux, les serpents, les ratons laveurs et même les moufettes, nous a-t-on dit, peuvent traîner près de la grotte le soir pour s’attaquer aux chauves-souris échouées ou blessées. Malgré cela, nous avons été surpris de voir une mouffette se promener dans l’herbe au coucher du soleil. Elle a cherché sa nourriture pendant un moment et a disparu dans les arbres.

À la tombée de la nuit, quelques chauves-souris sont sorties de la grotte et nous avons pris place sur des bancs en bois face à l’entrée de la grotte, parlant en chuchotant et attendant avec des caméras levées. Dans un souffle sibilant, l’exode a commencé. Les chauves-souris sont sorties de la grotte comme une fumée brune, tourbillonnant autour de la cuvette de la colline dans un bat-nado. Elles ont pris de l’altitude et se sont dirigées en masse vers les arbres et le ciel qui s’assombrit. Pendant ce temps, l’exode en bas continuait d’arriver. Et de venir. Et venir. Nous avons regardé pendant environ 45 minutes, mais ce n’était que le début d’un spectacle de 3 à 4 heures. Oui, il faut des heures pour que les 20 millions de chauves-souris sortent.

Voici la vidéo du bat-nado. Regardez avec le volume activé et en plein écran pour un meilleur effet. Ces petites chauves-souris rapides peuvent voler, avec un vent arrière, à 60 miles par heure et jusqu’à 10 000 pieds ! Elles sont si nombreuses qu’elles apparaissent même sur le radar de l’aéroport de San Antonio.

Pendant que je filmais, j’ai aperçu un faucon qui volait sur la droite. Il a plongé dans le nuage de chauves-souris et s’est envolé. Je n’ai pas pu dire s’il a attrapé une chauve-souris ou non. Mais comment pouvait-il manquer parmi tant de cibles ?

Pendant que les chauves-souris poursuivaient leur périple nocturne, nous sommes rentrés à Austin, impressionnés et en pensant à ces millions de chauves-souris qui volent peut-être au-dessus de la I-35 sur leur propre route mystérieuse. Le centre du Texas est vraiment chauve-souris, et c’est un endroit plus merveilleux pour cela.

Pour savoir comment Bracken Cave a été sauvée des promoteurs en 2014 par le Nature Conservancy, Bat Conservation International et d’autres donateurs, lisez ceci. article informatif sur le site de Nature Conservancy.

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Cet article a été rédigé par Pam/Digging et traduit par Lescarrespotagers.com. Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. Lescarrespotagers.com perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.